El Banco Mundial estima que actualmente hay casi 500 millones de pequeños campos en todo el mundo, con un total de aproximadamente 2,5 mil millones de agricultores y dependientes. Existen diversas estimaciones sobre su tenencia colectiva de tierras o su contribución al consumo de alimentos, pero está claro que los pequeños agricultores desempeñan un papel importante para garantizar la seguridad alimentaria y la sostenibilidad a escala mundial. Varios de los Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas simplemente no se pueden lograr sin involucrar a las poblaciones rurales como contribuyentes y beneficiarios.

Desafortunadamente, si bien las últimas décadas han sido testigos de avances significativos en las ciencias agrícolas y tecnologías adyacentes, gran parte de su aplicación se ha limitado al ámbito de la agricultura comercial. Varios pequeños agricultores de los mercados emergentes todavía están desconectados de las partes interesadas agrícolas en general y, por lo tanto, no se benefician tanto como deberían de estos avances.

Pequeños agricultores: caso clásico de fallas del mercado

Una estimación que cubre el Sur Global (excluyendo a China) afirma que solo el 7% de los pequeños agricultores forman parte de cadenas de valor comerciales estrechas, y otro 33% en las sueltas, lo que deja a la gran mayoría de los agricultores sin un acceso adecuado al mercado. Esto no es sorprendente dado el pequeño tamaño de los pequeños agricultores individuales y sus ubicaciones geográficamente dispersas. Por lo general, no pueden organizarse en una empresa comercial por diversas razones prácticas. La falta de masa crítica hace que sea difícil desarrollar un caso comercial para la entrada al mercado o el desarrollo de productos y servicios que satisfagan sus necesidades.

Con una participación limitada en los sistemas de mercado, se deduce que existe una brecha de financiamiento significativa entre los pequeños agricultores. El mismo estudio estima que para 270 millones de pequeños agricultores en las geografías relevantes, el financiamiento total necesario es de aproximadamente $ 240 mil millones, que consiste en capital de trabajo (por ejemplo, insumos agrícolas), inversiones de capital a largo plazo (por ejemplo, equipos) y necesidades no agrícolas ( por ejemplo, escolaridad y eventos importantes de la vida). Se cubre menos del 30% de dichas necesidades de financiación, incluso cuando se tienen en cuenta fuentes informales y potencialmente costosas. Sin este ingrediente necesario, es difícil para los agricultores invertir de manera significativa en una productividad mejorada, y mucho menos cambiar a cultivos más rentables y de mayor valor que puedan mejorar su bienestar.

Diagrama que muestra el déficit de financiación de los pequeños agricultores en todo el mundo.
Fuente: Pathways to Prosperity

De hecho, varios estudios apuntan a una brecha de rendimiento significativa, lo que indica la disparidad entre el potencial total y el rendimiento real del agricultor. Esto significa que los agricultores podrían obtener una producción significativamente mayor con la misma cantidad de esfuerzo. Un estudio de McKinsey estimó que los agricultores del África subsahariana podrían aumentar la cantidad de cereales y granos en más del doble con poca expansión de la tierra. Si bien esto requiere inversiones en infraestructura logística, también implica aumentar el uso de productos y conocimientos ya disponibles y relativamente asequibles, como semillas híbridas y riego por goteo.

A diagram showing the yield gap in Africa
Fuente: McKinsey analysis

La huella ambiental es quizás la implicación más difícil de cuantificar. A medida que aumenta la presión financiera y ambiental sobre los pequeños agricultores debido al cambio climático, también aumenta su dependencia de recursos naturales como el agua, los alimentos y la energía. El estrés de los recursos puede fomentar prácticas nocivas para el medio ambiente. Por ejemplo, “roza y quema” es una práctica común lamentablemente en varios mercados emergentes en la que los agricultores queman los cultivos restantes al final de la temporada para prepararse para el nuevo, lo que crea una serie de problemas que van desde la seguridad física hasta el aire. contaminación. Estos problemas pueden agravar las crecientes necesidades de una región en particular para apoyar el aumento de la población y la demanda de los consumidores.

Los desafíos de la industria al trabajar con la agricultura en pequeña escala

Abundan los desafíos cuando se intenta encontrar soluciones para que los pequeños agricultores tengan acceso a los recursos que necesitan para cerrar las brechas mencionadas anteriormente. Si bien estos problemas son muchos y multifacéticos, como suele serlo la mayoría de los problemas, el paso más crucial es establecer una línea de base para definir los objetivos y el marco de mejora. Desafortunadamente, en muchas configuraciones de pequeños agricultores, existe una falta fundamental de datos para definir siquiera por dónde empezar. Esto crea una barrera importante para todo tipo de partes interesadas que buscan trabajar con pequeños agricultores.

A diagram showing the ecosystem of smallholder farmers

Problema n. ° 1: “¿Quién cultiva qué, dónde y cuándo?” Este conocimiento fundamental es necesario para planificar e implementar cualquier programa de desarrollo a gran escala. Es un desafío realizar un seguimiento de los campos pequeños y remotos, especialmente cuando son extremadamente diversas en sus características y prácticas. Como se ilustra en esta encuesta del CGAP, una pequeña finca podría producir seis cultivos diferentes y también tener ganado.

Problema n. ° 2: escala y complejidad de los datos agronómicos. Aunque los pequeños agricultores son pequeños en la producción de cultivos y la propiedad de la tierra por definición, su número en conjunto llega a cientos de millones de agricultores en determinadas geografías. Como explicamos anteriormente, los datos agronómicos son complejos y dinámicos: cambian a lo largo del ciclo del cultivo y de una temporada a la siguiente. Manejar estos datos manualmente requeriría muchos recursos o simplemente sería imposible.

Problema n. ° 3: todavía se requieren operaciones terrestres para la recopilación de datos. La precisión es el núcleo de cualquier iniciativa impulsada por datos, ya sea en agricultura o de otro tipo. Si bien están surgiendo varias tecnologías en los campos de la agricultura para automatizar la recopilación de datos, que van desde sensores hasta análisis de imágenes, sus aplicaciones en el ámbito de la agricultura en pequeña escala aún no se han probado. Por ejemplo, los datos satelitales públicos pueden funcionar bien en granjas comerciales a gran escala con parcelas uniformadas, pero pueden enfrentar desafíos cuando se aplican a parcelas pequeñas, debido a la resolución de la imagen y a las prácticas agrícolas irregulares. Otras soluciones, como los vehículos aéreos no tripulados o los sensores de campo, tendrían importantes implicaciones en los costos u otras limitaciones prácticas (como el robo) para ser aplicables en el entorno de los pequeños agricultores. Los datos de verificación en tierra necesarios para calibrar los modelos predictivos también son limitados; como tal, es imposible evitar el primer paso fundamental de la recopilación de datos en el campo para establecer la línea de base.

Entonces, ¿qué hacemos?

Los pequeños agricultores son fundamentales para la cadena de valor alimentaria en un mundo en desarrollo. Sin embargo, la falta de acceso a componentes habilitantes como insumos agrícolas, acceso al mercado y financiamiento impide que la mayoría de los pequeños agricultores alcancen su máximo potencial de producción. Las tecnologías basadas en datos pueden ser la clave para desbloquear este potencial, pero acceder a la cantidad y el tipo de datos necesarios es más fácil de decir que de hacer.

 

En la segunda parte de esta serie, analizaremos más de cerca algunas de las mejores prácticas que pueden ayudarnos a superar los desafíos presentados en este artículo.

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